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A tecnosfera engasgada com um chip

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A tecnosfera engasgada com um chip

A tecnosfera, que defini em meu livro de 2016 -Shrinking the Technosphere – como uma inteligência emergente global não humana impulsionada por uma teleologia abstrata de controle total, viu seus interesses muito avançados no curso da pandemia de coronavírus de 2020-21, com grandes partes de humanos populações obrigadas a se submeter a medidas de controle que zombavam de seus alardeados direitos humanos e valores democráticos. Isso é o esperado: as tecnologias mais potentes da tecnosfera são suas tecnologias de matar, e a maneira como ela as usa reflete seu profundo ódio por todas as coisas vivas, especialmente as obstinadas e difíceis de controlar. Mas então a tecnosfera começou a encolher – em certos locais. Ainda está forte em outros, mas não é cedo para imaginar (ouso dizer, prever?) Como pode continuar encolhendo e quais serão as consequências.

Em meu livro, descrevi os motivos e os métodos pelos quais devemos evitar ficar presos sob a massa inerte da tecnosfera. Eu até forneci uma planilha que os leitores poderiam usar para monitorar seu progresso para se libertar das garras da tecnosfera. Como era de se esperar, isso foi em vão. Os únicos livros de instruções neste mundo são livros de receitas; o resto é lido principalmente para entretenimento – primeiro sozinho e, depois, em coquetéis. E o objetivo de escrevê-los é ganhar um pouco de dinheiro extra para pagar as babás (pelo menos era o meu caso na época).

Para entender o que parece provável de acontecer, primeiro é preciso mergulhar na ontologia da tecnosfera: em que funciona seu software de inteligência emergente? Acontece que, visto como um sistema operacional de rede, ele funciona parcialmente em cérebros humanos, mas principalmente em vários microchips, com uma ampla variedade de sensores ópticos, eletromagnéticos e mecânicos acoplados. Embora os humanos ainda (pensem que) exerçam um mínimo de controle sobre a tecnosfera, é a tendência natural da tecnosfera tirar o controle dos humanos mesmo para decisões de vida ou morte, como evidenciado por um evento recente na Líbia, onde um exército não tripulado aeronaves autonomamente tomaram a decisão de matar alguém. E exercer o controle requer circuitos de controle.

Tendo tido carreiras de sucesso como engenheiro eletrônico e depois como engenheiro de software, sou uma espécie de museu ambulante de tecnologia de automação e posso levá-lo em um breve tour de seu desenvolvimento. O elemento de controle mais idiota é o interruptor de luz. Não tem memória e não decide nada. O próximo elemento de controle um pouco menos estúpido é um botão de alternância: ele lembra se a luz está acesa ou apagada e, quando pressionado, apaga ou acende, respectivamente. Isso já está surpreendentemente avançado: para construir um computador, precisamos de apenas mais alguns elementos. Precisamos de um interruptor de limite com dois botões, que, dependendo do que você deseja, acende a luz quando um dos botões é pressionado (denominado “ou gate”) ou quando os dois botões são pressionados (denominado “e gate”). Também precisamos de um “não”: algo que apaga a luz quando acionado. Finalmente, precisamos de um atuador; em vez de acender uma lâmpada, todos esses elementos devem ser capazes de apertar os botões uns dos outros. E agora estamos de partida para as corridas!

Todos os itens acima podem ser implementados a partir de qualquer número de componentes mecânicos: mecânicos, pneumáticos, hidráulicos, mas nenhum deles era particularmente prático para automatizar funções de controle. O advento dos circuitos elétricos possibilitou o uso de componentes eletromecânicos, possibilitando o grande avanço que foi o switch Strowger, patenteado em 1891. Substituiu a telefonista humana: ao invés de girar a manivela e dizer “Número 17, por favor!” simplesmente girava-se o botão giratório, primeiro para 1, depois para 2, resultando em um clique, uma pausa e, em seguida, 7 cliques rápidos (números de telefone de dois dígitos eram o limite na época, limitando uma central telefônica a 99 assinantes )

Esse sistema continuou por um tempo surpreendentemente longo. Em meados da década de 1970, me vi em um quarto de hotel na Itália equipado com um telefone com discagem rotativa que tinha um cadeado pequeno e delicado para evitar que os hóspedes discassem. Mas eu precisava fazer uma ligação para a Rússia, então coloquei o número inteiro de longa distância no gancho. Afinal, o botão giratório apenas aciona uma chave de interrupção conectada em sequência ao gancho.

A evolução dos circuitos de controle passou de eletromecânico (com base em solenóides e relés) para baseado em tubo de vácuo (consistindo em interruptores de tubo de vácuo e núcleos de ferrite para formar células de memória) para baseado em transistor discreto, para os primeiros circuitos integrados (algumas centenas a um alguns milhares de transistores em um chip) e, eventualmente, para circuitos integrados modernos de grande escala, com um recorde recente estabelecido pelo chip de memória flash V-NAND de 1 terabyte eUFS (empilhado em 3D) da Samsung, com 2 trilhões de MOSFETs de porta flutuante (4 bits por transistor). Não se preocupe se você não entender o que isso significa; lembre-se de que é impressionante – porque é. Mas aí está o perigo. A corrida para construir fichas cada vez mais poderosas pode estar caminhando para um abismo.

Nesse ponto, quase tudo – carros, máquinas de lavar, aquecedores de água, roteadores de internet … – tem circuitos de controle, todos baseados em microchips. Por sua vez, esses microchips são feitos em fábricas gigantescas que custam vários bilhões de dólares para construir. Como as economias de escala só são alcançáveis concentrando a produção, cada microchip é geralmente feito em apenas uma fábrica. Para manter uma vantagem competitiva, os microchips não são intercambiáveis. Por sua vez, todo projeto de dispositivo que inclui microchips (o que agora a maioria deles faz) só pode ser construído se todos os microchips que ele usa estiverem disponíveis. Se esse não for o caso, então o que é necessário é um processo de redesenho muito caro para substituir aquele chip por outro. Freqüentemente, isso não é economicamente viável, o que significa que as linhas de produção são simplesmente fechadas até que todos os componentes necessários estejam disponíveis.

Já recebemos avisos. Um tsunami no Japão em 2011 aumentou os preços de certos chips de memória de computador, mais da metade dos quais foram produzidos no Japão. Uma inundação na Tailândia causou uma escassez de reguladores de tensão, interrompendo as linhas de produção de automóveis em todo o mundo. E agora, após um ano de emergência do coronavírus, há uma terrível escassez de chips devido ao fechamento de fábricas de semicondutores em todo o mundo. Até agora, a Covid-19 matou 3,75 milhões de pessoas em todo o mundo, o que representa cerca de 0,047% da população mundial, adicionando menos de 5% à taxa normal de mortalidade anual de 0,7%. Agora que várias vacinas estão disponíveis (o Sputnik-V da Rússia sozinho foi aprovado para uso em mais de 65 países) e protocolos em vigor em todo o mundo para detectar rapidamente a limitação da propagação de novos contágios, uma repetição parece improvável.

O que parece provável (e já é observável em muitos lugares ao redor do mundo) é um grave deslocamento econômico. Desligamentos motivados por coronavírus causaram interrupções na cadeia de suprimentos em todo o mundo, especificamente na indústria de semicondutores, fazendo com que muitas linhas de produção ficassem inativas. E então vêm os efeitos indiretos. As paralisações nas linhas de produção de automóveis aumentaram os preços dos automóveis novos. Por sua vez, isso obrigou as locadoras de veículos a cobrar mais. Por sua vez, isso fez com que muitos turistas reconsiderassem seus planos de viagem, fazendo com que as receitas de aluguel de carros despencassem, fazendo com que comprassem menos carros novos quando a produção fosse retomada, tornando mais difícil para as montadoras recuperarem suas perdas.

A uma vez esperada recuperação pós-coronavírus em forma de V não se concretizou; em vez disso, o que estamos vendo é o início da hiperinflação. Para os governos altamente endividados, principalmente no Ocidente, mas também em outros lugares, o remédio padrão de combater a inflação cortando gastos e aumentando as taxas de juros não está mais disponível, porque mesmo um ligeiro aumento nas taxas de juros os tornará incapazes de pagar os juros sobre seus dívida exceto pela impressão de ainda mais dinheiro, aumentando ainda mais a inflação.

Mas esses efeitos indiretos são econômicos e financeiros; os piores serão físicos e se manifestarão na incapacidade de manter vários sistemas de suporte de vida que controlam o fornecimento de água, eletricidade, combustível, comida, remédios e outros itens essenciais. Ao longo das últimas décadas, os sistemas que antes operavam com programações de papel e operações manuais (válvulas giratórias e interruptores de faca giratória) tornaram-se automatizados, tornando-os mais eficientes (em um sentido limitado), mas muito mais frágeis.

Os sistemas de controle eletrônico são um bolo de camadas de tecnologias. Em sua base estão servidores instalados em racks dentro dos data centers e sistemas clientes com telas de exibição e teclados nas salas de controle. Em cima desse hardware execute sistemas operacionais. No topo dos sistemas operacionais, execute ambientes de desenvolvimento integrados usados para desenvolver ferramentas de automação de processos. Por fim, as ferramentas de automação de processos permitem que os integradores de sistemas configurem os sistemas de controle arrastando e soltando graficamente e vinculando componentes do sistema, como atuadores e sensores, e definem regras e parâmetros de configuração para sua operação. Derrube qualquer pedaço de qualquer camada e todo o frágil e precário Rube Goldberg para de funcionar. A incapacidade de substituir qualquer um desses componentes quando falha por uma unidade compatível – seja um único sensor, um roteador ou um servidor, força pelo menos uma parte do sistema inteiro a desligar. E se essa substituição não puder ser encontrada, ela permanecerá inativa.

Ao procurar a primeira vítima do colapso, a indústria global de semicondutores é um forte candidato. Consome muita energia e é extremamente intensivo em capital. Ele depende de um fornecimento de energia estável e confiável – eólica e solar não o cortam por causa de sua intermitência. Ele depende da disponibilidade de silício cristalino de alta pureza e elementos de terras raras provenientes de apenas alguns lugares do mundo, sendo o principal deles a China. E isso requer uma força de trabalho altamente disciplinada e qualificada. De longe, o maior exportador de circuitos integrados é a China (incluindo Hong Kong e Taiwan), seguida pela Coréia do Sul, Cingapura e Malásia. Os Estados Unidos são apenas os primeiros de uma longa lista de pequenos participantes em nichos de mercado.

Parece natural esperar que, à medida que as condições de mercado que afetam a indústria de semicondutores continuam a se deteriorar enquanto a demanda por componentes críticos necessários para manter sistemas vitais de infraestrutura em todo o mundo continua inabalável, a China será capaz de exercer uma influência desproporcional na disponibilidade desses componentes. É bastante previsível que o Partido Comunista Chinês veja a indústria de semicondutores como estrategicamente importante e nacionalize partes essenciais dela, transformando-a em uma ferramenta de política externa. Os Estados Unidos, é claro, fingirão estar fazendo algo a respeito desse estado de coisas, criando um ambiente internacional barulhento, mas não serão capazes de impedir que o acesso a produtos semicondutores seja racionado, com a China no controle quase total dos arranjos …

É provável que esses acordos sejam aplicados pela China e pela Rússia trabalhando em conjunto. A China é insular por natureza e pode, em geral, negociar com outras culturas ou absorvê-las. A única exceção na Rússia, à qual a China agora se apega como uma namorada necessitada. A simbiose é natural: ao contrário da China, a Rússia é o oposto de insular e pode digerir e se apropriar de civilizações estrangeiras inteiras. Neste século, eles são mongóis; em seguida, alemães; então, toda a corte imperial russa começa a falar francês; e agora o inglês está na moda.

Como Putin disse, “As fronteiras da Federação Russa não terminam em lugar nenhum”. Ao contrário da China, cujo exército é enorme, mas não testado em batalha e desinteressado na projeção de poder, os russos são uma cultura guerreira que se orgulha de sua invencibilidade e que fez da coerção para a paz sua especialidade. A Rússia se destaca na construção e operação de enormes sistemas de produção de energia, transporte e materiais de que a China precisa e possui vastos recursos naturais para continuar operando por séculos. Seus combustíveis fósseis durarão mais meio século; depois disso, se tudo correr conforme o planejado, ela passará a queimar urânio empobrecido usando sua tecnologia de ciclo nuclear fechado, e já há alguns milhares de anos disso estocados.

Diante de tantas dificuldades, a tecnosfera não desistiu. Sem preencher um formulário de mudança de endereço, ela se mudou silenciosamente e agora está trabalhando em teletrabalho entre Moscou e Pequim. Aqueles garotos brincalhões em Davos e seu aspirante a vilão de James Bond, Klaus Schwab, ainda não se acostumaram com essa reviravolta. Putin e Xi quase disseram isso na cara deles em sua última confabulação virtual, mas não acho que a notícia tenha caído na cabeça deles ainda; vamos dar um tempo. Os alemães parecem ser mais rápidos na aceitação do que os outros, tendo entendido que sem o gás natural russo eles não seriam nada. Os americanos parecem ser os mais lentos; nesse ritmo, pode levar uma eternidade para o centavo cair. Eles podem descer para o vazio borbulhante o tempo todo, exclamando que sua Atlântida não está afundando!

Por favor, compre meu livro mais recente, The Arctic Fox Cometh.


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